Arrokoth

Ezt a végleges nevet kapta az ideiglenesen Ultima Thule néven emlegetett égitest, a NASA New Horizons szondája által az év elején megközelített kisbolygó.

A NASA New Horizons szondája már javában úton volt a Plútó felé, amikor a küldetés irányítói már tudták, hogy az elsődleges célpont megközelítése után a szonda folytathatja útját a Kuiper-öv valamelyik égitestje felé, de fogalmuk sem volt, melyik lehetne az ideális célpont. Éppen ezért lázas keresésbe kezdtek, amibe földi óriástávcsöveken kívül a Hubble-űrtávcsövet is bevonták. Végül az ideális célpontot az utóbbi műszerrel újonnan felfedezettek között találták meg. Amikor a Hubble-űrtávcsővel felfedezték, a szokásos gyakorlatnak megfelelően a 2014 MU69 ideiglenes jelölést kapta, de hamarosan, egy nemhivatalos közönségszavazás alapján Ultima Thule néven kezdték emlegetni.

Már a Plútó felszíni alakzatainak névadása során is érzékelhető volt, hogy a Nemzetközi Csillagászati Unió (IAU) névadással foglalkozó bizottsága nem lelkesedik az efféle, a laikusok érdeklődését felkeltő akciókért. Nem minden ily módon javasolt nevet fogadnak el, és amelyiket mégis, azt sem túl hamar. Így történt ez most is. Bár a New Horizons már csaknem egy éve elsuhant az izgalmas Kuiper-objektum mellett, csak a közelmúltban jelentették be, hogy az IAU az Ultima Thule helyett hivatalosan a 486958 Arrokoth nevet adta a 2014 MU69-nek.

A New Horizons felvételei alapján készített kompozit kép a hóemberre hasonlító alakú Arrokoth Kuiper-övbeli égitestről. (Kép: NASA)

A név az Észak-Amerika keleti részén élt, illetve részben még ma is élő póhatan indián törzs algonkin nyelvén az égboltot jelenti. A névadásban közrejátszott az is, hogy a póhatanok birodalma mintegy négy évszázaddal ezelőtt azon a területen helyezkedett el, ahol most az égitestet felfedező Hubble-űrtávcsövet irányító Űrtávcső Tudományos Intézet (STScI) és a New Horizons szondát irányító Johns Hopkins Egyetem Alkalmazott Fizikai Laboratóriuma (JHU APL) működik.

A NASA New Horizons szondájának útja a Naprendszerben. (Kép: NASA)

Az Arrokoth a Kuiper-övbe tartozó, sok ezer jeges égitest egyike. Amint a New Horizons felvételeiről kiderült, két részből álló, hóemberre emlékeztető alakú égitest, amely a szakemberek feltételezése szerint valaha két különálló test ütközése eredményeképpen állt össze egyetlen objektummá.